宇宙小貓? 土星外圍有一圈貓衛星

許多人知道土星,知道它是太陽第2大的行星,也知道它有著漂亮的光環,但是它其實還被一圈貓咪給環繞著,這是怎麼回事呢?

太空網(space.com)報導,美國航太總署NASA的卡西尼號探測船(cassini spacecraft) 在 9月15日進入土星完成最終使命,在最後的探測階段期間,有60隻「小貓」在送行。其實所謂的「小貓」當然不是真的貓咪,而是在土星F號光環上的小衛星、小月亮,科學家以小貓的名字來命名,沒什麼理由,只是因為好玩。

嚴格來說「土星小貓」是光環的一部份,只是牠們是比較大一點的團塊,明顯的出來與其他小如細粉的碎屑不同,所以得到了自己專有的名字。借用了一些經典的貓兒名字,比如蓬鬆貓(fluffy cat)、加菲貓(Garfield)、襪子(Socks ,美國前總統柯林頓的貓)和鬍鬚貓(Whiskers cat)。這些名字當然是暱稱,但是比官方學名來的好聽也好記多了,會比「阿爾法-萊尼斯-李維9號」(Alpha Leonis Rev 9)來的易記的多。

多數的土星小貓是利用卡西尼號的紫外線光譜儀(UVIS)發現的,這個設備在13年的探測時間裡,觀察到土星環的許多細部結構,其中就發現了F號光環的60隻小貓。這些小貓大小從22公尺到3.7公里不等,而且仍在持續不斷碰撞、分裂和結合。科學家勞里.艾斯波西多(Larry Esposito)說,這些過程就好比,小貓有九條命,它們生命力旺盛。

由於小貓們仍然一直改變狀態,所以要看到2次同樣的小貓幾乎是不可能的,但是艾斯波西多和他的團隊仍在研究和命名土星小貓。艾斯波西多說:「這是一般人比較不知道的事,其實科學團隊成員很多都有幽默感。」另外他提到,卡西尼研究隊伍裡有許多愛貓人,所以他們才能任性的用貓來命名,其他的愛狗人士則努力想要「抵制」這些傻名字。

中時電子報 江飛宇

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