天文學家首次發現不源自太陽系的星際彗星

上個星期,泛星計畫(PanSTARRS 1)的天文學家透過夏威夷哈萊亞卡拉火山上的望遠鏡,發現一個軌道極不尋常的彗星,他們認為這個彗星可能來自太陽系之外,是一個極罕見的星際彗星。

大眾機械(Popular Mechanics)報導,自古以來,天文學家一直在追蹤與研究彗星,並且依據牛頓力學,能夠仔細的算出彗星的運行軌道。經過幾百年的研究,天文學家發現多數的彗星軌道都是呈現橢圓形的,而太陽是橢圓形其中一個焦點,然後會週期性的回歸近日點,而橢圓形軌道的彗星還分成2種,分別是短週期彗星(200百年內回歸近日點)和長週期彗星(幾千年甚至上萬年才回歸一次)。天文學家推論,短週斯彗星來自於海王星外的古柏帶(Kuiper belt),而長週期彗星來自更離我們更遙遠的歐特雲(Oort Cloud)。

但是10月18日,天文學家發現的彗星C / 2017 U1相當特異,它以幾乎垂直於太陽系的軌道平面的角度,迅速的接近太陽,最接近地球的時候,距離地球只有2千4百萬公里,已是我們與火星距離的一半。更特異的是,這個彗星的偏心率達到1.1815,顯然是個雙曲線軌道,因此它的來源可能不是歐特雲。

天空與望遠鏡雜誌(Sky&Telescope)報導說:「根據目前的照片,從它的反射亮度來判斷,假如它的表面射率為10%的岩石,那麼它的直徑約為160公尺。」

事實上,C / 2017 U1是不是彗星也有疑問,也有一派說法認為它可能是一枚岩石質的結構,所以應該稱它為小行星(Asteroid),而不是彗星(Comet),所以編號應該是A / 2017 U1。

不管如何,它在10月18日最接近太陽以後,現在已快速遠離當中,它的運行速度達到每秒26公里,若它持續保持這麼快的速度,它在1000萬年的時間內,可以在太空中航行150光年遠。

雖然它已經高速持續遠離,但是世界各地的天文學家仍然努力將巨大望遠鏡指向C / 2017 U1,以收集更多的軌道資訊,來確認這個神秘的旅行者,是否真的是我們第一次發現的星際彗星。

高偏心率彗星的舊記錄是1980年 2月,由美國天文學家愛德華.鮑威爾(Edward LG Bowell )所發現的鮑威爾彗星(C / 1980 E1),偏心率原本計算為1.057,原來以為是星際彗星,然而在收集更多資訊後,確認鮑威爾彗星也是太陽系內的,它是受木星牽引而接近太陽,然後沒有回歸期,直接脫離太陽系進入星際空間。

中時電子報 江飛宇

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