機會號探測車已在火星漫遊5千天

美國航太總署NASA在週六宣布他們完成了一項非凡的成就,火星探測車機會號已經運作了5000天(火星天)。這輛太陽能的小車原本設想的工作時間只有90天,結果它如今還運作自如。

The Drive報導,機會號(Opportunity,MER-B)與它的兄弟精神號(Spirit,MER-A)是在2003年7月7日,由戴爾他2型火箭(Delta II)發射,經歷6個月的航行後,2輛車在2004年1月降落,開啟了他們的火星探險生涯。

由於當年太空核能還沒有解禁,因此兩輛小車採用太陽能發電運作,所以他們都是「日出而做,日落而息」的。而且在日照稀薄的冬天,太陽能也無法提供足夠的電力,正因為這個缺點,NASA評估他們無法無法渡過火星漫長的冬天(火星的1年大約是680多天,因此冬天長度也是地球的2倍),因此設計團隊認為,他們的工作時間大約90天,然後就會徹底失聯。

然而NASA也努力使2輛車在冬天時能多發一些電,他們想出了一種方法,在冬天時儘量讓太陽能板向北傾斜,以加大日照角度,果然成功使精神號和機會號都超過原本預定的工作時間表。

到了2009年,也就是他們在火星經歷的第4個冬季,精神號陷在一個隕石坑裡,沒辦法照到陽光,終於完全失聯,它已經很努力,也表現的夠好了。然而,機會號仍然在運作中,目前已在火星上熬過他它的第八個冬季,雖然它的右輪故障,但是它仍搖搖晃晃地漫游著,已經離原先的著陸點28英里遠(45公里),並且對這個紅色星球詳細調查,它證明火星上的許多溝痕,確實很可能是地表水造成的古河道。

機會號遞造了這項驚人的成就,希望它能夠繼續在今年冬天,持續探索我們所不知的火星。

中時電子報 江飛宇

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