「終極遠境」現形 紅楬色的葫蘆狀

比冥王星還要遙遠的「終極遠境」(Ultima Thule)終於展現了它的模樣,原來它不是保齡球瓶,而是一個雪人,或者說是葫蘆型的。

太空網(space.com)報導,迄今為止,人類拍攝到最遙遠的太陽系天體第一張照片終於回傳成功,直徑33公里終極遠境星,是由兩個大致呈現球型的小行星組合而成,所以外表像個雪人,並不是原先以為的保齡球瓶狀,經過色調的強化後,它的色澤偏向紅楬色。

新視野號(New Horizons)的任務組成員說,既然終極遠境是由兩個球體結成,那剛好可以把較大塊的叫「終極」(Ultima),較小的叫「遠境」(遠境)。它之以呈現紅楬色,可能是冰層表面被來自深太空宇宙射線給質變而導致,類似的情況在冥王星的表面也看的到,另外,冥衛一凱隆(Charon)的北極也是這種紅色物質。

為什麼終極遠境是這種雪人狀?科學家認為,「終極」與「遠境」很可能在過去是獨立的、自由運行的星體,然後在太陽系誕生之後,因緣際會的使它們相互接近而合併起來。有趣的是,其他星體的合併,往往是一場劇烈的撞擊,但是「終極」與「遠境」的合併卻很「輕柔」,NASA的科學家傑夫摩爾(Jeff Moore)說:「這兩個星體當初的結合速度,可能只有人類步行的時速而已,因此它們的形體沒有被破壞。」

既然形體沒被破壞,代表說「終極遠境」保留了大多數太陽系早期物質,50億年前太陽系形成初期,最原始、最古老的物質就是那幅模樣。

不過,這幅照片還只是科學家對「終極遠境」所知的冰山一角,因為新視野號團隊所發布的照片,還不是在最接近距離所拍攝的,當時距離「終極遠境」13.7萬公里,而新視野號最接近時,只有3500公里,到時候所拍攝的照片解析度一定更高,一定更能分辨表面的景象與起伏。

中時電子報 江飛宇

相關文章

分享