維珍將在2018載客營運 太空船正進行試飛

英國維珍集團旗下的維珍銀河宣布,將在明年年底之前,正始啟動開始商業近太空旅行,他們的太空船已經逐漸發展成熟,正在進行返回地球著陸的試飛。

生活科學 (Live Science)報導,多年來維珍集團執行長理察.布蘭森(Richard Branson)一直希望他的太空船2號(SpaceShip Two)可以載運6名乘客和2名飛行員,完成100公里的近太空航行,在這段航行期間乘客們將能夠體驗幾分鐘的微重力狀態,並且能夠從觀景窗看到藍天變成深紫色,再變成太空的蒼穹黑色體驗類似太空旅行的感受,而且不需要特別的太空人訓練。

維珍集團是最早投入民間太空旅行的企業,在2003年,太空船1號(SpaceShip One)完成100公里高空飛行,贏得美國航太總署的大獎之後,布蘭森就認定太空旅行是值得投資的事業。2014年10月,可以載客的太空船2號完成試飛,結果在同年10月,命名為維珍-企業號(VSS-Enterprise)的同系列太空船卻在試飛過程中墜毀,事故原因是操作失當,因此之後的研就顯得格外謹慎。

今年5月起,VSS第4次飛行試驗準備進行,這階段的測試將著重在返回地球的降落過程。VSS採用特別的「羽毛球飄降法」(feathered re entry system),太空船的雙尾翼向上折疊起來,以提供較大的空氣阻力,變成像是羽毛球的形式穩定飄降,這與傳統的滑翔很不同,就維珍銀河的說法,這種設定的穩定度比滑翔要好,並且操作更簡便。

今年VSS會進行多起無動力飄降,當測試成熟之後,希望能夠在今年年底之前,重新進行啟動其火箭發動機,抵達低層太空的實際測試。

許多人正等待維珍銀河的成功,約有500人已經簽約預計乘坐太空船2號,機票售價為25萬美元。

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