開採可燃冰 是福是禍?

美聯社報導,中國大陸與日本開始在東海開採「可燃冰」,並宣稱已可進入商業開發的階段,意味著除煤、石油、地底天然氣以外,化石能源又有新的角色。樂觀的看法認為可燃冰能夠使天然氣價格更低,可以取代汙染量大的煤炭,使能源較為環保;但是環境專家認為,可燃冰也有巨大的風險,有可能造成比二氧化碳還糟糕的暖化問題。

所謂可燃冰(combustible ice),是一種水和濃縮天然氣的冷凍混合物,因此學名被稱為甲烷水合物(methane hydrate),它是由甲烷菌對有機物的腐質效果所創造的,在大陸棚與地底的低溫狀態下,會使這些甲烷與水混合固化成乾冰狀物質,這是世界上最豐富的化石燃料之一。

根據美國能源署的統計,甲烷水合物在許多大陸棚都有,存量範圍的估計達到2800萬億立方公尺,相比之下,2015年全球地底天然氣總產量僅有35億立方公尺,可見甲烷水合物藏量之巨大,這也意味著甲烷水合物儲量可以滿足全球800年的使用量。

對於日本來說,如果甲烷水合物大量開採,那麼日本就可以減少進口燃料的嚴重依賴。至於中國大陸,他們希望甲烷水合物可以作為燃煤電廠和煉鋼廠的清潔替代品;中國大陸的燃煤發電佔比達到6成,使得華北與華中經常出現極有害的霧霾。

聽起來似乎美好,但是環境專家擔心這是個危險的雙面刃,所謂「禍兮福所倚,福兮禍所伏」。甲烷水合物也有巨大的環境風險、溫室效應、海洋汙染等。

「ifl科學網」(ifl science)表示,甲烷水合物是在大陸棚的海洋沙土裡,因此需要有特別的挖掘機具,日本在2013曾經嘗試提取,結果由於海底泥沙堵塞機械而被迫中止。如今新的挖掘方式尚不清楚,不過甲烷是易燃易爆的燃料,可能在收集一定的量之後被引燃而炸毀整個海床。

其次,更令人擔心的是甲烷是一種強大的溫室氣體(GHG),其溫室能力比二氧化碳方面的還要強26倍,開採甲烷水合物,很可能會使大量原先封存在海洋的甲烷都給釋放進大氣層裡,使暖化更形惡化。

事實上,近幾年在西伯利亞凍土層,出現許多突發性的大坑,科學家發現這就是因為暖化造成均溫升高,使得凍土層裡的甲烷被釋放出來,更惡化了全球暖化的效應,形成難以違逆的惡性循環。要是人類再大量開採海洋下的甲烷水合物,可能更加助長甲烷釋放的速度。

甚至可以說,開採這種可燃冰,必定會造成溫室氣體,不管是開採過程將甲烷氣體釋放到海洋或大氣中,或者是因燃燒產二氧化碳都是。這兩種選擇都不好,但是對於極需能源的中國大陸或日本來說,這卻是太誘人的能源來源。

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