避免小行星撞地球 NASA派太空船推開

1998年著名的好萊塢電影「世界末日」(Armageddon)講述巨大的小行星朝地球襲來,全人類的生存希望全仰賴一群鑽油工能否及時把這枚小行星炸毀。現在太空美國航太總署NASA也考慮到小行星的威脅,不過他們不打算派鑽油工也不用核彈,而是派出無人太空船去推開它。

航太總署官網報導,太空中的小殞石幾乎每天都會撞上地球,數量幾乎有幾萬個之多,不過多數的小殞石體積都很小,多半在大氣層中被燒毀,形成夜晚中的流星。雖然大型殞石的災害並不常見,但是在地球歷史上依然發生過數次,超過1公里的小行星就足以造成全球性的危害,比如6500萬年前,導致恐龍滅亡的殞石就有10公里那麼大,落點也已經被找到了,在墨西哥猶加敦半島的外海,那個殞石坑的直徑達到160公里。2013年,一枚在西伯利亞上空爆炸的流星,造成俄國1千多人受傷與多處門窗損害,更是實際的表現出小型天體對我們地球的威脅。

NASA為了評估地球附近,具有潛在威脅的小行星,於2016年成立了「行星防禦協調辦公室」(PDCO),負責查找和跟踪危險小行星和彗星,並及早發出有關影響和警告。NASA認為直徑1公里,並且可能會危害地球的小行星大約已發現了93%,將來隨著觀測技術的提升,可以找到更小等級的。

光是找到還不夠,還需要相關辦法把這種危險小行星給推開,因此NASA開始雙重小行星定量測試計畫(Double Asteroid Redirection Test,DART),這是一具冰箱大小的小型無人太空船,上頭搭載噴射引擎,可以推開小行星。

DART的目標是一枚叫做「迪迪摩斯」(Didymos)的小行星,這在希臘語是「雙胞胎」的意思,因為它是兩枚小行星的合稱,一個是體積較大的「迪迪摩斯-A」,直徑大約780公尺,而附近還有另一枚體積較小的「迪迪摩斯-B」,直徑約為160公尺。而DART的目標是那個體積較小的「迪迪摩斯-B」。

「迪迪摩斯」自2003年就被深入研究,因此NASA對它們的軌道瞭解較為透徹,確定這兩枚小行星在短期內不會因為軌道改變對地球造成影響,所以以他們做為試驗對象,或者說他們是「標靶」。

DART計劃的科學家湯姆.史塔勒(Tom Statler)說:「這種雙胞胎小行星是這項測試的完美實驗室。迪迪摩斯-B被擊打後,可以和迪迪摩斯-A進行軌道比較,更能容易看到影響的結果,以確保實驗不會改變他們繞太陽的軌道。」

預計DART將會飛往迪迪摩斯小行星,在接近後,啟動太空船瞄準系統鎖定迪迪摩斯-B,然後這台冰箱尺寸的太空船,將會以比子彈速度還要快上9倍的速度(大約每秒6公里)去撞擊迪迪摩斯-B,。地球觀測站將仔細查看撞擊之後的影響,從而使科學家確定作為減緩小行星的策略是否有效,只要將軌道做為一點點的偏斜,就可以把危害的小行星給推離。

中時電子報 江飛宇

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