天文學者發現潛藏巨大系外衛星 如海王星大小

美國哥倫比亞大學(Columbia University)的天文學者最近透過太空望遠鏡,發現歷史上首顆潛藏的系外衛星,大小相當於海王星、並且以一顆大小如木星為中心運轉。

雖然天文學家已經發現超過3,000顆系外行星,並起在此同時尋找圍繞它們的系外衛星,但至目前為止,尚未能以現有科技找到這些衛星。

該大學天文學副教授David Kipping一直竭盡心力搜尋些系外衛星,雖然這次發現潛在的衛星,但他也不排除其他可能。他和其團隊用美國太空總署(NASA)的克卜勒(Kepler)太空望遠鏡尋找這些衛星的蹤跡,他們尋找的跡象是當行星經過恆星的前方時,短暫造成恆星的光芒些微減弱,目前天文學家只觀察到3次這種光線減弱跡象,次數不足以讓他們非常有自信地宣布發現系外衛星。

這個潛在系外衛星被稱為克卜勒-1625b(Kepler-1625b)、距離地球約4,000光年,大小相當於海王星(Neptune),因此被該團隊暱稱為「海王月」(Nep-noon)。它環繞的行星大小雖如木星,但質量多了10倍。

按照目前的行星發展的理論,這顆系外衛星應該不是和行星一起形成的,而是在行星系統演化的時候遭行星的重力抓住。過去雖然沒有相於這顆衛星的文獻,但Kipping相當有信心。因為他對所有潛在系外衛星都有進行測試,只有目前發現的這顆都有通過測試。

中時電子報 郭美孜

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