「哈伯接班人」韋伯望遠鏡完成低溫真空測試

被稱為「哈伯太空望遠鏡接班人」的詹姆斯·韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope),剛剛從美國航太總署(NASA)巨大的低溫真空室中「出關」,結束了它密封了90多天的極限測試。這是為了確保新一代望遠鏡的安定程度,在完成這項測試後,也意味著韋伯已經準備就緒,等待2019年中期的發射時程。

太空網(space.com)報導,韋伯望遠鏡與哈伯望遠鏡的任務很相似,都以可見光(我們肉眼所見的光)為主要波段,但是韋伯主鏡是哈伯的6倍大,集光能力當然也好的太多,不過這麼大片的鏡子要製造需要技巧,它是由18片鏡子組合而成。

太空是個非常極端的環境,被陽光直曬時,高溫可達300多度,但是在暗面卻可達到零下200多度,因此儀器會遇到很明顯的熱帳冷縮。在哈伯望遠鏡的時代,當時未考慮到這個現象,因此哈伯從暗面進入日光面時,望遠鏡影像會抖動的很明顯,這就是熱帳冷縮造成的。韋伯則記取了這個教訓,安裝了巨大的防曬罩將保護望遠鏡免受熱輻射影響,並且也要在低溫環境下確定電子儀器的正常運作。

韋伯望鏡鏡的負責人比爾.歐奇斯(Bill Ochs )說:「“經過15年的規劃,精密的製作、數百小時的風險測試,與90天的真空低溫考驗、超過100多名菁英的努力,甚至從哈維颶風的破壞中安然渡過,我們取得了非凡的成功。」

接下來韋伯望遠鏡與它附帶的科學儀器,將會前往位加州的諾斯羅普·格魯曼航空系統公司(Northrop Grumman Aerospace Systems),因為諾格將負責發射韋伯(原本是軌道ATK,如今被併購),在那裡韋伯將與太空船結合,然後持續進行其他層面的測試。

中時電子報 江飛宇

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