大象罹癌機率低 原來有抗癌基因保護

癌症不止發生在人類身上,世界上大多數的哺乳動物都會罹患癌症,但是大象的機率確實明顯比較低。研究團隊找到了大象的抗癌基因,而且也存在於人類身上。

科學警報(science alert)報導,癌症是變異並且會快速增生的細胞,因此身體的任何組織都有可能癌化,細胞愈多並且長壽的哺乳動物,因癌症而死的機率也會提高,比如人類。然而大象同樣是長壽的哺乳動物,並且牠們體型巨大,身上的細胞比人類多出100倍,但是牠們的癌症比例卻是人類的1/4,這就顯得相當特殊。

幾年前,一個研究團隊找到了第1個線索,就在雜亂的「垃圾基因」裡面,一種名叫「p53」的基因可以抑制腫瘤,這個基因在人類身上有1組,但是非洲象卻有40份p53基因的拷貝,這個發現令生化學家豁然開朗。之後,在猶他大學的也發現了其他抗癌基因,原本這些基因被認定是毫無用處的垃圾,但最近的研究發現,它們原因是控制何時、何地複製正確的基因而不要出錯。

猶他大學的神經生物學家克里斯多福.格雷格教授(Christopher Gregg)說:「過去人們稱之為垃圾DNA,現在被重新重視,原來那是一塊尚未被探索的叢林。」

研究小組將DNA暴露於伽瑪射線下,將它們給損傷,看看會作出何種反應,確定了大象DNA當中中的3個基因:ANCL、VRK2、BCL11A可以修復DNA,並且防止突變。

由於脊椎動物有很多共同的DNA(因為我們都是從從共同的祖先演化而來),但是物種的不同,有些DNA會被關掉,有些只有1組,因此功能與效果就有差異。大象身上的抗癌基因,在人類的版本上不一定能保護我們免受癌症的侵害,或許拷貝過少,或許功能被關閉,但是只要我們知道這些基因的真正用途,或許未來我們可以開發出基因療法,啟動這些抗癌基因,可能可以幫助我們對抗癌症。

格雷格說:「這是值得探索的未知領域,大象基因為我們提供了探索基因組的新線索,並且有可能發現治療疾病的新方法。」

中時電子報 江飛宇

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