太空反應爐千瓦動力測試成功 將用於月球與火星

美國航太總署所設計並製作的迷你核反應爐「千瓦動力」(kilopower),在去年11月開始進行全功率測試,於今年3月完成,整個實驗過程相當順利,這將是核能技術的重要發展,因為它將成為未來最重要的太空船原件,並安裝在月球或是火星基地上。

太空新聞(Space News)報導,航太署在5月2日於克里夫蘭的葛倫研究中心(Glenn Research Center)發布記者會,宣示在內華達試驗場進行的千瓦動力核反應爐已完成了4個月的測試,過程中已安全地產生1千瓦,最大功率可達是1萬瓦。

千瓦動力反應爐採用低度濃縮鈾(7%鈾235)為燃料,以液化鈉為循環系冷卻液,還有如大洋傘一般的散熱器,利用著名的史特林引擎來發電,整個系統不需要額外的控制,沒有熔毀的危險。在11月至3月的測試期間,曾進行28小時的全功率運轉,得到令人滿意的結果。

研發工程師馬克.吉布森(Marc Gibson)說:「全系統運行過程完全符合原先預期,由於我們非常了解這個反應爐,因此在測試過程都與我們設計的工作方式一致,無論我們將系統暴露在什麼環境中,反應爐的表現都非常好。」

對於NASA來說,這項技術是未來勘探月球和火星探測任務的關鍵動力來源。雖然以往的月球任務是以太陽能板來發電,但是要是長期待在月球上,將會遇到2個星期的黑夜,在這段期間太陽能板沒有作用,而迷你核反應爐就可以派上用場。此外科學家對於永遠沒有陽光的隕石坑也很有興趣,因為那裡很可能有水冰。在火星上就更有用處,因為火星的沙塵暴遮天蔽日,需要用到核電。

航太總署的太空技術副代表吉姆.賴特(Jim Reuter)說:「我們登月並且最終要登上火星時,就必然需要不依賴太陽的大功率電源,只有核能才能滿足這個條件。」

賴特表示,千瓦動力非常經濟實惠,一般核反應爐打造要花了數十億美元,但是千瓦動力只需要2千萬美元就搞定。接下來的18個月將會繼續測試,包括任務研究和風險分析等工作,並且希望能在2020年代的中期,將反應爐送上太空。

中時電子報 江飛宇

相關文章

分享