維珍太空船飛過新高度 有望年底前載客

維珍銀河(Virgin Galactic)的亞軌道太空船團結號(VSS Unity)剛剛完成3次火箭動力測試飛行,最高飛行高度飆升到5萬2千公尺的新高度,要是在往後的測試都能夠安全飛行,商業營運的時間可能在年底前就展開。

太空網(Space.com)報導,7月26日進行第3次試飛,運載母機白騎士2號(WhiteKnight Two簡稱VMS Eve)帶著團結號飛到14.17公里的高空後,團結號就點燃自己的火箭引擎,加速到2.47馬赫,最高飛行高度達到52.06公里,這是維珍銀河自己的飛行紀錄,公司代表說,先前的幾次測試都都沒有這麼高。

維珍銀河將試飛過程影片剪輯成2.5分鐘的濃縮版,並放到網站上與大家分享。

飛行員戴夫.馬奎里(Dave Mackay)和麥克「薩奇」馬斯奇(Mike“Sooch”Masucci )執行了這項任務,他們表示,看到了地球的曲率與幽暗深邃的太空。戴夫與薩奇在影片中說:「這絕對是一個價值百萬美元的景觀。」

團結號是維珍銀河公司推出的第二台亞軌道太空船,第一台被命名為「企業號」,然而在2014年10月的第一次試飛就因操作失誤而墜毀,飛行員邁克.艾許伯里(Michael Alsbury)和彼得.塞博德(Peter Siebold)不幸身亡。

之後維珍銀河花了3年的時間重新設計,終於在今年4月重新試飛,並且得到成功,接著5月是第2次試飛。

經營事業風格相當搖滾且另類的公司創辦人理察.布蘭森爵士(Sir Richard Branson)表示,如果測試繼續順利,很快就能進入商業航班階段,甚至可能在今年年底之前就開始載客。

這種亞軌道飛行無法繞行地球,乘客只能欣賞幾分鐘的太空景象,並且在返回時感愛大約1分鐘的無重力狀態,但這就是現有太空旅行最便宜的一種,每張機票只需大約25萬美元。

中時電子報 江飛宇

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