有著巨爪與鱗片 牠是鳥還是恐龍?

最近科學社群流傳一張照片,要大家猜測那是什麼動物。照片顯示了巨大的爪子與鱗片狀的腳,還使攝影師的手相形見絀,乍看很像是恐龍,而且還是電影侏羅紀公園當中,聲名大噪的迅猛龍(伶盜龍)。正確答案是,那是一隻南方食火雞(Southern Cassowaries)也叫南方鶴鴕)的腳,這當中必有深意。

生活科學(Live Science)報導,美國德州大學奧斯汀分校的博士候選人,古生物學家莎拉戴維絲(Sarah Davis)於1月15日的推特上發表了一篇文章,強調現存的鳥類,其實與滅絕的恐龍有著很多相似之處,血緣上可以比擬成表兄弟,她在貼出照片時,還附上一段注解「鳥類就是恐龍」(birds are dinosaurs)。

在第二條推文中,戴維絲解釋說,這隻鳥是研究人員養的,在經歷了漫長而健康的生活後,已經死於自然原因。她在大學的脊椎動物古生物學實驗室,為這隻大鳥進行解剖時拍下了照片。這隻食火雞有著頗大的腳掌,所以與研究員的手一對比,更顯得有趣。

南方食火雞(學名:Casuarius casuarius johnsonii)生活在新幾內亞南部與澳洲北部,牠不會飛,體型頗大,成年鳥可長到近5英尺(1.5公尺)長,雌性可76公斤;雄性略小,但也重達55公斤。他們的頭部和頸部有著鮮豔顏色的羽毛,是一種示警,也是求偶的方式,食性是植物與水果。

戴維絲說,她所屬的研究團隊研究幾種不會飛的大型鳥類,比如鴕鳥、鴯鶓與食火雞,與其他會飛的鳥類相比,這些不飛的大鳥們,都有強而有力的雙腿,這樣不同的進化途徑,很可能保留了恐龍時期的腿部肌肉結構。

食火雞雖然是素食者,但是牠們可兇悍了,很少有鳥類像食火雞一樣,強烈的有效地傳達「別惹我」的態度,如果惹到牠們不高興,會毫不猶豫地踢擊,強力的腿以及巨大的腳爪有著極強的殺傷力,是公認「世界上最危險鳥類」第一名。

事實上,食火雞不只腳爪很類似迅猛龍,就連體型也是,真正的迅猛龍沒有電影那麼高大,兩個物種最大的差別可能只在嘴巴,恐龍有牙醫,而食火雞演化成無牙的喙嘴。

戴維絲希望通過她的推文,喚起人們對恐龍與鳥類之間關係的好奇心,她說:「鳥類就是現存活著的恐龍,我們今天看到的恐龍(鳥類),與白堊紀末滅絕的恐龍同樣有趣。」

中時電子報 江飛宇

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