維珍太空船首度攜帶乘客進入太空 商業航班不遠了

上週五,維珍銀河公司(Virgin Galactic)的太空船2號在九星期內第二次近太空飛行,最終飛行高度達到離地表90公里,最高速度3.04倍馬赫,並且成功進入短暫的失重狀態。而且這一次除了兩名飛行員之外,還多帶了一名乘客,顯示太空船2號更接近付費載客的商業化功能,理察布蘭森(Richard Branson)的太空旅行業已不遠了。

太空飛行網(space flight now)報導,布蘭森從2000年開始,就想將他的航空事業拓展到太空,他的飛機叫做太空船2號(SpaceShip Two),也被稱為團結號(VSS Unity),它本身具有一具火箭發動機,不過並不是從地面起飛,而是由白騎士2號(WhiteKnight Two)的雙機身飛機,載至高空再點燃火箭發動機,如此可以更有效率的進入太空。

上週五,維珍銀河的首席飛行員戴夫‧馬奇(Dave Mackay)和副駕駛麥克‧馬沙奇(Mike Masucci)一同駕駛,然而該公司首席太空人教練貝絲‧摩西斯(Beth Moses)也在座,這是該型太空船首次3人乘座,因此貝絲的主要任務就是擔任乘客。

集團總裁布蘭森說,他原本很希望擔任此次試航的乘客,後來在旁人的提醒才決定先讓專業的來。不過他希望能在7月20日加入測試工作,那一天是阿波羅11號登月50週年紀念日,顯得更有意義。但他也表示,不會為了趕進度而加快測試計劃,會確保所有方面都完成之後,商業航行才會開始。

星期五的飛行毫無障礙相當順利,太空船在離開母機後成功點,大約燃燒一分鐘,極速達到3.04馬赫,紀錄高度是295,007英尺,也就是91.45公里,符合現在對太空高度的定義(新定義是離地表80公里),飛行員也成功看到地球的大氣層的邊緣線,其上就是深邃的黑色太空,而且3名機組人員經歷了大約五分鐘的失重。

在那之後,太空船要重新回到地球之前,飛行員會將雙翼升折到60度角,這種機動被稱為「羽毛化」,會增加了大氣阻力並藉由空氣浮力下飄,這樣的設計相當獨特。是由傳奇飛機設計師伯特‧魯登(Burt Rutan)所設計的,2004年,在微軟聯合創始人保羅·艾倫的資助下,魯坦的太空船1號成功進行了第一次私人資助的亞軌道太空飛行,贏得1000萬美元的安薩里X獎(Ansari X Prize),這也就是太空船2號的前身。

羽毛化飄落到低空後,在將雙翼旋轉回正常位置,就能與滑翔機一樣進入飛機跑道著陸。

不過,這個高度還沒有達到舊的太空標準,美國航太總署飛行員喬瑟夫·沃克(Joseph A. Walker)於1963年8月22日,駕駛X-15火箭飛機飛到67.1英里(107.9公里)的高度,在這個高度空氣稀薄到機翼的控制舵面已沒有作用,因此100公里是原本的太空高度標準。

中時電子報 江飛宇

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