煉獄金星曾有生命? 7億年前有過海洋

我們太陽系中的鄰居-金星,與地球大小差不多,是地球的體積的95%,不過,它有著最惡劣的環境,大氣層中的二氧化碳含量高達96.5%,還有硫酸氣體,這還不夠糟糕。它的表面溫度高度462°C,該溫度足以熔化鉛,以「煉獄」來形容都不為過。然而,電腦模型表明,金星的以前可能不是這個樣子,7億年前的金星曾經是個有著海洋的水行星,也可能具有生命。

▲ 金星的過去(左),可能是個水行星,但如今是個大氣極厚,極熱的煉獄星。(圖/NASA)

新阿特拉斯(New Atlas)報導,在水星、金星、地球、火星這4個固體行星當中,地球是唯一的生命行星,實在感覺相當遺憾。金星的情況尤其特殊,它的大氣層異常濃厚,大氣壓力是地球的上千倍,先前就有科學家猜測,這種濃厚的大氣層,會不會曾經是海洋物質的一部分?只是被行星表面的高熱而蒸發成氣體,再也無法降雨?美國航太總署高達德太空科學研究所的麥可‧魏(Michael Way)與安森尼‧迪‧吉尼歐(Anthony Del Genio)兩位學者透過電腦模擬得出結論,金星的大氣發生根本性轉變之前,可能曾經有海洋,而且液態水維持的時間,短則大約在2億年,長則30億年。

過去40年間,美國與俄國都對金星發派出過許多探測船,其透過強力雷達,我們了解金星的表面地形,結果發現金星有些地方有明顯較高的高原,有些地方則是大平原,有像陸地與抽乾了海水的海洋。如果真是這樣,那麼這個星球過去曾經是完全截然不同的風貌。

為了確定這個猜測是否可行,魏和吉尼歐以不同程度的水,覆蓋金星進行了一系列5種模擬,其中包括水深10公尺的淺層海洋,或是海洋深度310 m公尺的廣大海洋等研究,然後模擬42億年前和7.15億年前的太陽輻射強度,看看能否維持金星上的水世界。

他們發現,理論上,金星都能保持在攝氏20度至50度之間,並非完全符合地球標準,但足以保持液態水。更重要的是,在最佳情況時,金星可以保持這種情況長達30億年。如果這些模型成立,這表明金星位在「適居帶」,儘管接收到兩倍於地球的太陽輻射,但仍然有機會出現生命。

兩位科學家認為,遠在42億年前,金星剛剛形成後不久時,它的表面迅速冷卻,早早脫離了岩漿海時期,之後金星大氣中的二氧化碳,通過與30億年前地球上發生的類似機制,吸收到了地殼中的矽酸鹽層中,這將留下一個以氮氣為主,微量的二氧化碳和甲烷的類似地球大氣層,此時的金星,可能有著豐富的水份,宜人的環境,也就可能是金星的生命時代。

那麼後來發生了什麼事?研究小組猜測,在距今7億年前,金星可能發生嚴重的全面火山爆發,大量的埋在地殼裡的二氧化碳,又被釋放到大氣層裡,巨量的二氧化碳引發金星的全面溫室效應,另外,硫磺氣體也跟著噴出,金星變得愈來愈熱,把原本的海洋都給蒸發了高溫將水分子解離成氫和氧,氫氣逸散到太空裡,而氧氣與游離的碳,也結合成二氧化碳,終於使金星變成高熱的環境。

魏說:「金星上可能曾發生毀滅生態的火山活動,在地球上,我們也曾有類似的例子,那就是2億年前與大滅絕有關的西伯利亞玄武岩事件,但金星的規模更可怕,徹底改變了金星。」

研究小組強調,這個猜測著實大膽,仍然有很多主要問題要回答,包括在7億年以前,金星上的水量倒底有多少,金星的毀滅是一次性事件,還是數十億年的一系列事件。

假如金星在7億年之前是個水行星,那麼當時的地球呢?當時的地球應該已經有海洋,一些微生物也在發展中,但是直到6億年前,地球才出現生命爆發性增加的的寒武紀大爆發事件,然而6億年前的金星,卻正在衰亡毀滅中,正如那首無名的唐詩:「君生我未生,我生君已老;君恨我生遲,我恨君生早。」

(中時電子報)

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