隼鳥2號離開龍宮 1年後返回地球

日本小行星探測船隼鳥2號(Hayabusa2)於週三完成了探索龍宮小行星(Ryugu)全部的任務,將要攜帶著小行星的岩屑樣本返回地球,它將展開長達一年的返家之旅。

物理學網(phys.org)報導,日本宇航局(JAXA)稱,隼鳥2號航天器逐步脫離龍宮(Ryugu)小行星的繞行軌道,目前它距離地球約3億公里。

JAXA說,隼鳥2號在星期三,拍攝龍宮的最後一張照片,算是對龍宮的告別儀式,然後,它將調整飛行角度,由於龍宮引力很小,只要稍微升高軌道高度,就能脫離其引力範圍,然後它將在12月上旬從JAXA接收信號,點燃一具發動機,使它能飛返地球。

龍宮是個相當崎嶇的岩石小行星,要降落相當困難,但隼鳥2號還是兩次成功的著陸在龍宮,並且成功收集數據和样本。在二月份的第一次登陸中,它收集龍宮表面的塵埃物質;到了七月,它成功的投擲一枚銅塊,炸了一個坑洞後,再坑內收集表面以下的地下物質。

隼鳥2號花了3年半的時間抵達龍宮,但是返航的時間只需1年,有望在2020年末返回地球,這是龍宮與地球正處於接近期,所以返航的路程短的多。龍宮在接近地球後,會投放返回艙,預計會降落在澳洲沙漠,並放出訊號。

JAXA科學家表示,之所以要採集兩次樣本,是因為星球表面的物質,有可能長期受到宇宙輻射和太陽風的影響產生變質,所以還要再採集一些星球表面下的物質。科學家認為,小行星是中最古老的物體之一,有助於解釋地球是如何演化的。

科學家還說,他們猜測小行星樣品中含有碳和有機分子物質,希望能能比對這些物質與地球的關係。

中時電子報 江飛宇

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