波音 「星航線」太空船 預備發射

將成為未來美國載人太空船之一的波音公司的CST-100 「星航線」(Starliner),第一次的無人試驗飛行己通過最終安全審查,目前星航線 太空船與擎天神5型火箭(Atlas 5),已矗立在甘迺迪太空中心第41號發射台,只要一切順利,就會在美東時間12月20日上午6:36發射(台北時間12月20晚間7:30)發射。

太空飛行(space flight now)報導,波音商業太空計劃項目經理約翰·穆爾霍蘭(John Mulholland)說:「這幾天的氣候相當好,可以發射的天氣概率是80%,太空船也一切完美,應該可以如期發射。」

負責送「星航線」的擎天神5型火箭,是聯合發射聯盟(ULA,由波音與洛馬公司成立的合資企業)的火箭,

它會將「星航線」送到遠地點181.5公里、近地點72.8公里的橢圓軌道,然後,「星航線」啟動自身的推進器,將軌道變圓,再接近國際太空站,抵達的時間大約是美東時間12月21上午8:08。

太空船上有一具模擬用的測試假人,名叫蘿西( Rosie),她身上有各種測量儀器。此外,「星航線」也運送270公斤的太空站物資,其中大部分是食物,還有一些船員的衣服,以及輻射監測設備。

「星航線」會一直停留到該12月28日,直到凌晨12:44脫離太空站,然後約五個小時後降落在新墨西哥州的白沙飛彈靶場(White Sands)。

自2011年太空梭退役以來,航太總署一直被迫向俄羅斯聯盟號太空船上購買座位,以運送太空人往返國際太空站。最新的「機票」報價是每張座位花費超過8000萬美元,自2006年以來,NASA已花費39億美元,購買了70張「機票」。

花錢還事小,更大的委屈是沒有面子,美國身為送人上月球的太空強權,居然彆屈到自競爭對手俄羅斯買前往太空的「機票」。

2014年,經過一系列競爭,NASA宣布,波音公司和SpaceX將負責研發載人太空船,研發總投資為68億美元,其中,SpaceX的太空是「乘員飛龍」(Crew Dragon),而波音就是「星航線」,乘員飛龍的研發進度曾經領先不少,已在3月完成首次無人太空船測試,然而到了4月,「乘員飛龍」在地面測試中,發生火箭推進器的爆炸事故,遭受了重大挫折,使得原訂於今年6月進行的首次載人飛行,也必須延遲到明年。

波音現在剛趕上SpaceX在今年3月的進度,他們也在不久後,要進行太空船火箭的緊急脫離測試。

尚不清楚哪家公司會首先拿到「首次載人航行」的榮譽,但是,對NASA而言,只希望其中一家或兩家公司都能盡快飛行。因為NASA與俄國聯盟號購買的最後一張機票簽在明年4月,是太空人克里斯·卡西迪(Chris Cassidy)使用。

如果美國仍然不能在本土送人上太空,就必須再與俄國重新簽約,現在已有再多買2個機位的打算。

中時電子報 江飛宇

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