波音「星航線」首發失敗 將返回地球

波音「星航線」(Starliner)太空船在週五的首次無人發射失敗,太空船在進入太空以後,可能是火箭的推進時間不正確,使得它無法進入正確的軌道,也就不能與國際太空站對接。既然主要任務不成功,那麼只能選擇漂亮的收尾,波音公司決定改變任務,使它維持在目前的軌道,準備在下週日返回,屆時它將重返大氣層,並在黎明前降落在新墨西哥州的白沙飛彈靶場(White Sands)。

太空飛行(space flight now)報導,「星航線」原本會在今天與太空站對接,然後8天之後返回地球,但是,太空船任務的時器錯誤,導致它燃燒過多的推進劑,偏離了原定航線而注定無法到達太空站,地面小組不得不手動發送命令給太空船,以使其升入安全的、但並非計劃的新軌道。這是因為飛行航路都已規畫好,現在也無法提前返回,否則就不能確定它的降落地點了,因此太空船仍然必須在軌道上運行8天,才能返回地球。

波音公司太空與發射部門高級副總裁吉姆·奇爾頓(Jim Chilton)表示,初步調查已將排除是擎天神5型火箭(Atlas 5)的問題,確實就是太空船自己的失誤。

他說:「我們的太空船需要與擎天神5型交換資訊,由火箭提供任務時間、座標等位置資訊,然後我們的太空船以此為基礎進行計時。但是我們太空船收錄的是錯誤的係數,這看起來不像是擎天神5型的問題。」

航太總署署長吉姆·布萊登斯坦( Jim Bridenstine )說:「在計時錯誤後,導致了一系列後續反應,太空船查覺自己處在不正確的位置,因此它試圖儘力飛回正確的位置,導致引擎推續進進,幾乎把有效燃料都燒完了,也頗損耗推進引擎的使用壽命。」

雖然如此,波音公司希望這場發射仍然能有些收穫,奇爾頓說,「星航線」的團隊正在嘗試使太空船進行多一點的測試工作,而不必飛到國際太空站,比如啟動恆星導航攝影機、並且太陽能電池板發電系統的運行也比預期的要好,也持續觀測太空船內部加壓艙的溫度和其他參數,看起來也還不錯。

下週日,「星航線」將會以遠端遙控的方式,輸入返航的信號。它將會在離地250公里的軌道上開始減速,以使其速度降低約每秒 150公尺,足以使地球的重力將太空船拉到大氣層中。

接著它會抛棄太空船後方的服務模組,那裡安裝太空船的引擎、太陽能電池板、散熱器和其他設備,這些無法耐熱,會燒毀在大氣層裡,只留下人員居住的壓力艙。

壓力艙會以音速25倍的速度進入太氣層,外部的溫度將高達1,650攝氏度,裡面則保持15度。降低到離地表9千公尺高度時,將拋棄其上層隔熱罩,然後啟動降落傘,當離地面900公尺處時,太空船的安全氣囊啟動,然後觸地。

這次失敗對美國航太總署當然是壞消息,因為他們有可能必須再向俄國購買前往太空站機票。自2011年以來,航太總署沒有自行前往太空的方法,只能求助於俄羅斯,在與俄羅斯的最新協議中,每張往返地球與太空站的機票,一張花費超過8000萬美元。

中時電子報 江飛宇

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