參宿四轉暗 可能即將超新星爆炸

天文學家最近發現,夜空中的著名紅超巨星「參宿四」(英文:Betelgeuse),正在持續轉暗當中,雖然它轉暗是持續發生的,但是最近亮度衰減的速度有點超乎尋常。天文學家認為,假如參宿四是內部發生變化,那麼它可能即將發生劇烈爆炸,也就是超新星(Supernova),要是如此,那將是罕見的天文奇觀。然而,天文學家很難預測準確的爆炸時間,可能是下一秒,可能是明天,也可能是一百年、五百年後。

今日宇宙(Universe Today)報導,冬季的星空是璀璨精彩的,許多夜空最亮的星星都現身在冬天,最精彩的星座莫過於獵戶座(Orion the Hunter),獵戶座有2個一等星、5個二等星,相當漂亮。然而,獵戶座「肩部」阿爾法星「參宿四」(英文名:Betelgeuse),似乎在明顯轉暗。美國賓州維拉諾瓦大學(Villanova University)的天文研究人員在12月8 日發表了一篇題名為「紅色超級巨人的衰弱」的論文,表出參宿四光度正在明顯衰弱,已經衰減了大約一個星等,從原本的0.42 等,降到1.4等。

參宿四是紅超巨星,是我們已知最大的恆星之一,假如把參宿四擺在太陽的位置,它會把水星、金星、地球、火星都給容納進去,參宿四的星球表面大概會在木星軌道。

如此巨大的恆星,已在它的生命末期,所以它的光度是持續在銳減中,據古代的天文記錄,它的亮度是獵戶座中最亮的,然而它現在的亮度已弱於獵戶座貝他星「參宿七」(Rigel A )了, 參宿七是一藍白色恆星,位在獵戶座右下腳,星等0.12等,全天第7亮星。

當恆星處在生命末期,亮度就會發生不穩定的變化,時亮時暗,稱為變光星,參宿四也有這個現象,但是在不到一個月的時間衰減如此大,總會造成天文學家的討論,其中一種可能,就是它正在快速向內坍縮,若是進入這個現象,那麼它不久以後就會造成巨大的爆炸,屆時參宿四會發出駭人的亮度,可能在白天都可以見到,這稱為超新星。

假如參宿四發生超新星爆炸,那麼它將是我們銀河系中,離我們最近的一次超新星觀測,在歷史上有幾場著名的超新星觀測事件,比如1054年(北宋仁宗至和元年),金牛座內發現的一顆超新星,中國古籍稱為「天官客星」,記錄稱,白天也可見,持續約100天,在超新星爆發結束後,成為M1蟹狀星雲(Crab Nebula)。

此外,在1604年,蛇夫座也發生一次超新星爆炸,並且被著名天文學家克卜勒給紀錄下來,因此稱為「克卜勒超新星」,這場觀測使克卜勒意識到,天上的恆星並非永恆,是會改變的,觸發了更多的知識發想。

在現代科技時代,唯一一次觀測超新星是發生在1987年,南半球的大麥哲倫雲(Large Magellanic Cloud,注意,它是個星系,不是星雲)裡發生一場超新星爆炸,這是克卜勒超新星 後,再一次的超新星紀錄,現代天文學家收穫頗豐。

超新星爆炸是星際間的一場死亡與新生,爆炸的威力會產生極強的高能伽瑪射線,波及週邊幾十光年的星域,假如這個區域有生命的行星,超新星的高能輻射會把行星的大氣層完全解離,沒有生命可以悻存。然而超新星爆炸也會產生許多重元素,包括金銀銅鐵,這些元素將會成為新生恆星、行星的材料,我們地球,以及我們這些生命體,也是差不多70億年的一次超新星爆炸的後續影響產生的。

對我們來說幸運的是,參宿四離我們700光年,已經安全地脫離了50光年的「 殺傷區」,所以參宿四就算爆炸,不會對我們造成影響,只是往後的獵戶座將會很不一樣,永永遠遠的不一樣。

中時電子報 江飛宇

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