《關鍵少數》主角 NASA女數學家凱瑟琳101歲辭世

美國航太總署NASA的數學家凱瑟琳‧強生(Katherine Johnson)於週一去世,享壽101歲。她的事蹟在2016年的電影《關鍵少數》(Hidden Figures)的呈現,終於為大眾所知。就如電影中的表現那樣,凱瑟琳對於NASA早期的載人飛行任務水星計畫(Project Mercury),有著重要的幕後關鍵角色。

大眾機械(popular mechanics)報導,NASA局長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)今早在推特上發布了這一消息,並表示「強生女士的貢獻,幫助我們的國家擴大了太空探索領域,也為我們國家在有色人種的平權工作,打開了大門,使美國成為更好的國家。」

「她作為數學家的奉獻精神,幫助人類登上月球,未來我們的太空人還有可能邁出更大的步伐,踏上前往火星的旅程。她是美國英雄,她的開創性遺產將永遠不會被遺忘。」

2015年,美國總統歐巴馬(Barack Obama),為凱瑟琳授予總統自由勳章,到了2016年,歐巴馬甚至在國情咨文中,引用了她的事蹟,作為美國探索精神的典範。

凱瑟琳‧強生於1918年,出生於西維吉尼亞州的白硫磺泉(White Sulphur Springs),很早就展現了對數字的熱情和愛好,高中畢業後就讀於能收黑人的西維吉尼亞州立大學,於1937年獲得了數學學位,不久後成為一名老師,開始在黑人公立學校任教。1939年,西維吉尼亞大學成立數學研究所,她回校深造,成為研究所三名黑人學生之一,也是唯一的女性。

1953年,凱瑟琳前往美國國家航空諮詢委員會(NACA),擔任計算工作。她在那裡分析早期火箭彈道的數據與計算。4年後,受到蘇聯發射人造衛星的刺激,NACA改組為航空與太空總署NASA,凱瑟琳也成為太空任務組成員,擔任的工作就是環地球軌道的計算。

凱瑟琳計算了幾次飛行任務的軌道軌跡,包括美國第一位太空人艾倫‧謝巴德(Alan Shepard)於1961年進行的「自由7號」(Freedom 7)飛行任務。後來她成為NASA飛行研究部的第一位合著研究論文的女性。

當時,航太總署剛引進IBM的第一台電腦,以輔助計算,但是沒人知道這麼大的機器倒底靈不靈光,美國首位環地球航行的約翰葛倫(John Glenn )就表示對容易故障的電腦感到緊張,他表示希望由凱瑟琳來驗算,他還說「只要她說沒出錯,那我就準備好了。」

在水星計畫後,凱瑟琳開發了新的方程式,來幫助NASA的阿波羅計劃,這些方程式將幫助阿波羅的登月小艇與繞月太空船如何對接。之後,她還參與NASA的太空梭計劃和地球資源衛星。凱瑟琳在NASA服務了33年,1986年才退休,共發表了26項研究報告。

凱瑟琳的第一任丈夫詹姆斯·格布勒(James Goble)於1956年去世,兩人育有三個女兒。之後,她於1959年與詹姆斯·強生中校結婚。

中時電子報 江飛宇

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