在外星也能活? 科學家發現只吃空氣的細菌

新南威爾斯大學的研究人員在南極收集砂土,以雨量來看,南極是高原型的寒漠。(圖/新南威爾斯大學)

幾年前,澳洲新南威爾斯大學(UNSW)的研究人員,在南極發現了一種利用空氣為養料的細菌。新的研究發現,這種細菌的頑強能力可能不僅限於南極,還可以在其他寒冷又乾燥的地方生存。這可能是地球以外生命的一種型態。

新阿特拉斯(New Altas)介紹,我們常用「只能吃空氣」來表達窮的一無所有,沒想到只吃空氣的生物還真的存在,雖然只是一種微小的細菌,然而這樣的能力,在細菌界裡也是不尋常的。所有生物都需要從某個地方獲取能量的,細菌都常需要養料。

2017年,新南威爾斯大學的研究人員,分析南極洲的土壤發現了一種空氣細菌,因為研究人員沒找到這種細菌在吃什麼,僅從空氣本身就獲取能量。由於南極土壤相當貧瘠,所以這些細菌研發出一種將空氣裡的氫氣、二氧化碳和一氧化碳分離出來的方式,然後化合成能量,這種現像被稱為「大氣化學合成 」,使它們在幾乎沒有其他生命的環境中仍然繁衍生息。

現在,後續研究中,研究小組發現這種能力可能不僅僅限於南極洲,在乾冷的青藏高原,或北極也有類似的細菌。研究人員從這南極、北極、青康藏高原3個地區、14個樣本收集地點,收集到122個土壤樣品,然後進行DNA定序。他們發現,在所有 122個樣品中,都存在2個目的基因,也就是說,空氣細菌有相當多同類,分布在寒冷的乾燥區。

研究的主要作者安潔莉‧芮(Angelique Ray)說:「通過觀察土壤的環境參數,我們才知道存在低碳、低水分和其他因素,因此,我們將碳固定過程的靶基因,與不同地點找出相關性,發現貧瘠、乾燥、寒冷,而且碳和氮含量低的土壤,會有這種細菌,它們頑強地生活在幾乎一無所有的環境。」

研究小組說,這項研究不僅涉及細菌,還具有更廣泛的意義。這可能再次影響我們對生命的理解,它甚至可能暗示外星生命可以在我們認為不可能的惡劣環境中生存。

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