酷熱的金星也有生命? 金星大氣層裡發現有機分子

天文學家以光譜分析的方法,在金星的大氣層裡似乎找到了磷化氫,說不定是生物造成的。(圖/MIT)

金星有著濃密大氣層,可惜大氣成份以二氧化碳以及硫酸雲為主,強烈的溫室效應使金星成為全太陽系最熱的一顆行星,不管白天或是晚上,表面溫度都高達400度以上,足以將鉛給熔化。這麼惡劣的環境實在很難想像會有生命,然而,天文學家發現,金星的大氣層似乎存在有機分子「磷化氫」,這種臭氣在地球上是生物所形成的,難道金星也有生命嗎?

天文生物學(Astrobiology News)報導,金星絕對是個令人印象深刻的行星,它出現在清晨與傍晚天空,而且亮度極亮,所以被稱為晨星(Morningstar)與暮星(Evenstar ),中國人也是這麼稱呼金星的,詩經有云「東有啟明,西有長庚」(出自《小雅·大東》 ),啟明與長庚都是指金星。

金星之所以明亮,來自3個原因:第一,它的體積不小,是地球體積的95%;第二,它離地球很近,接近地球時,大約只有4300萬公里;第三,它的大氣層有大量的硫酸,反射率很高,但同時,也能明瞭金星環境的惡劣。

蘇聯曾在1960~1980年之間,發射多艘探測器前往金星調查,其中1970年的金星7號,成功登陸金星表面,測得金星氣溫是470℃,大氣壓力至少為地球的90倍,被形容成永遠燒著業火的煉獄!

雖然金星表面恐怕沒有生命,但是有些科學家認為,在金星的高層大氣層當中,氣壓沒有那麼強,溫度沒有那麼熱的部分,或許會有漂浮型的生命存在。

來自曼徹斯特大學、麻州理工學院和卡迪夫大學的研究團隊,透過智利的阿塔卡馬(ALMA)電波天線陣列,和位於夏威夷的馬克士威爾望遠鏡(JCMT )對金星的長期觀測,發現在金星的大氣層似乎有「磷化氫」,相關論文將發表在9月14日的《自然天文學》上。並且會在當天發表記者會。

磷化氫一種無色、劇毒、有魚腥臭味的氣體,但是,許多天體生物學家將磷化物的存在,視為一種「生物簽名」(也就是生命存在而留下的物質)。因為就以地球為例,所有的磷化氫,都來源於厭氧細菌而生的產物,沒有其他任何方式可以生產出磷化氫。

根據目前得到的訊息,研究人員認為,雖然磷化氫也可能是非生物機制(也就是不涉及生命代謝的機制)而產生,但由於發現的量頗大,也就無法以化學作用來解釋。

記者會將在格林尼治標準時間9月14日15:00發布,也就是台北時間9月14晚上23點整。以下為記者會實況連結:

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