影》NASA歐西里斯探測船 成功收集貝努小行星收集樣本

NASA歐西里斯探測船接觸貝努小行星的一瞬。(圖/NASA)

美國航太總署NASA的歐西里斯號 探測船(OSIRIS-REx),成功的完成對貝努小行星(Bennu)的「輕觸即離」任務,應該收集到一些表面物質。

太空新聞(Spacenews)報導,NASA公布了歐西里斯號傳回的一系列照片,並合成一段連續動態畫面,就看到機械臂逐漸接近星球表面,然後在最後一刻塵土飛揚並且又遠離星球。NASA解觸,機械臂的末端是稱為TAGSAM的採樣機,當TAGSAM接觸地面時,會同時釋放一些氮氣,這些氮氣會將一些砂塵揚起,就有機會被採樣機收集到。

航太總署署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)說「它像我想像的那樣美麗,歐西里斯號任務在各個方面都表現出色。」

歐西里斯號是以一個名為「夜鶯」的小隕石坑做為下降點,任務主任布魯斯(Rich Burns)說:「我們到達離地球超過3.2億公里的地方,成功的完成1公尺範圍內的接觸即離,是自動控制技術的成功,感到相當自豪。」

任務的風險在於,如果表面太過堅硬,那麼就無法取得表面塵土。不過從回傳的照片來看,這一關應該是渡過了,因為TAGSAM的邊緣落在一塊寬約20公分的岩石上,1.25秒後,岩石破裂了。布魯斯說:「我們粉碎了它。」

但是,科學家還需要幾天的時間才能確定收集到多少材料,太空船的照相機會以「自拍」的方式看清楚TAGSAM的狀況,可以觀察黏附在收集器底部有多少砂塵。之後NASA控制員會緩慢旋轉歐西里斯號,從自轉的過程可以感受到增加的樣本材料造成的重心改變,這就可以確定採集到多少物質量,精確度約為20克。

NASA布望歐西里斯號至少能收集到60克的樣本再返回地球,控制員將在10月30日確定是否達到目標,如果成功,將準備返回地球,它會在2021年3月離開本努的引力圈,進入返鄉航道,並於2023年9月到達地球。

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