NASA重新與航海家2號取得聯繫 它還在航行

航海家2號與木星、土星、天王星、海王星。(圖/NASA)

經過漫長的8個月靜默之後,美國太空總署NASA終於再次與航海家2號(Voyager2)探測器取得聯繫,這位航行家仍在探索太陽系的邊陲。

科學警報(Science Alert)報導,航海家2號從1977年8月20日發射,調查了木星、土星、天王星與海王星,然後持續調查太陽系外緣地帶,是NASA的太空計畫中,成果最豐碩的太空船之一。這具不斷改寫天文書籍的航海家,已在太空中旅行了43年,大多數時候都與我們地球通訊良好,然而最近卻失去聯絡了,這並不是航海家2號出現什麼故障、外星人俘獲或是什麼怪異現象,而是地球這裡的問題。

原來是因為唯一能夠與航海家2號聯絡的天線,也就是位在東澳洲深太空站43號(DSS-43)天線需要設備維護,不得已,只好與航海家2號說聲「等一下再聯絡」。

地球上唯一能夠與航海家2號聯絡的DSS43天線。(圖/NASA)

今年3月,NASA宣布,DSS-43 天線需要進行重大升級,工作時間大約11個月,要到2021年2月才會完成。所幸在8個月後的現在,已經安裝了足夠的升級程序,可以開始進行初步測試。

上週,NASA向187億公里外的航海家2號,發送了設備維護後的首次通信,是一系列的自我檢查命令,在經過幾小時的等待後,航海家 2號返回了確認已收到指令的信號,並且執行了。顯然這架老太空船,仍然忠實著回應我們。

DSS-43是一具直徑70公尺的旋轉型抛物面鏡無線電天線,於1973年建造,當時是64公尺,到1987年擴大到現在的70公尺,是當年世界最大的可操縱天線。由於它的責任就是與航海家2號聯絡,所以自1987年的重大升級之後,已有30多年沒有離線了,許多設備實在老舊,到非更換不可的地步。

作為翻新工程的一部分,DSS-43將獲得兩個新天線,還會升級天線的加熱(除雪用)和冷卻設備,電源設備以及其他供應新發射機的電子裝備。

至於為什麼DSS-43是世界上唯一可以與航海家2號聯絡的碟子,是因為1989年航海家2號飛越海王星的衛星海衛一(Triton)以後,航海家2號的航行軌跡相對於太陽系的行星平面,就明顯偏南,這意味著北半球的碟型天線無法與它聯絡。

航海家星際飛行任務的主管蘇珊娜·多德(Suzanne Dodd)被媒體問到,航海家2號是否一切安好?還是像許多科幻電影那樣,已經有特別的奇遇?她告訴媒體:「我們一直在與它進行交談。這是我們每天都在做的工作。我們可以看到它的健康狀態。如果它有事,我們早就知道了。」

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