日本隼鳥2號探測船即將回地球 將帶著龍宮伴手禮

隼鳥2號釋放返回艙的概念圖。(圖/JAXA)

一群科學家正在南澳洲的沙漠小鎮伍默拉(Woomera)忙碌的準備著,他們是在等待日本航太局(JAXA)的隼鳥2號(Hayabusa2)返回,探測器上攜帶著龍宮小行星(Ryugu)的砂粒,可以說是來自龍宮的伴手禮。

科學警報(Science Alert)報導,隼鳥2號在太空飛行了6年之後,即將於2020年12月6日返回地球,還將攜帶著完整無損的返回艙降落在澳洲,內有100毫克的小行星物質供科學家研究。至於隼鳥2號本體,它的任務還未結束,會展開新的旅程,再次探索更多的小行星目標。

隼鳥2號的短暫返回,是日本太空技術的重要里程碑,也是全球太空探索的非凡成就,它的總航程達到52.4億公里,整個航行過程幾乎沒有出差錯,精準的利用地球重力來加速探測器,航行到所需的位置。然後,還能夠降落在龍宮小行星上2次,收集了2次表面物質,再次從小行星折返回到地球。

目前返回艙的收集小組,已經全部抵達澳洲,這群科學家們正在這幾天,進行返回艙的取回演練。

隼鳥2號的前一代,也就是隼鳥1號,也進行類似的任務,2010年隼鳥1號將糸川小行星(25143_Itokawa)的返回艙送回地球,但是這架探測器運氣實在不好,採樣設備失效,只得到幾微克的物質,而且返回艙在降落時,還遇到降落傘故障,艙體重重砸在地面的事故,因此科學家也不能完全排除隼鳥1號送回的物質是否遭到地球砂土給污染。

相較隼鳥1號的艱辛坎坷,隼鳥2號是一路游刃有餘,取得100毫克的微粒,絕對的了不起的成就。科學家希望能夠詳細研究這些小行星物質,以瞭解太陽系形成初期的物質情況,能夠得知太陽系早期岩石行星的形成、演化過程,這對我們認識地球也很有幫助。

隼鳥2號在朝地球寄送返回艙後,就會繼續它的旅程,它的下一站是在阿波羅小行星2001 CC21(小行星98943),於2026年7月抵達。這仍不是隼鳥2號的絡點,之後前往 CC21(小行星98943),時間約在2031年7月。

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