阿雷西博電波望遠鏡支架斷裂 900噸儀器砸毀大圓鏡

阿雷西博電波望遠鏡外景。它相當壯觀,成為科幻片「接觸未來」、「X檔案」的場景。(圖/NSF)

已確定要拆除的阿雷西博電波望遠鏡(Arecibo Observatory)又發生毀損,圓鏡上方的支架斷裂,導致900噸的射電儀器全砸毀在碗型圓鏡上。

美國國家科學基金會(NSF)的報導,11月6日,望遠鏡的電纜與鏡面故障受損,周圍的區域被宣布禁止未經授權的人員進入,隨後派員評估望遠鏡的結構,發現這座50年歷史的大型電波天線,結構已非常不穩定,宣布決定拆除。

美國國家科學基金會公布的阿雷西博電波望遠鏡受損照。(圖/NSF)

一個戲劇性的結局是,就在等待拆除工作的時候,它持續在受損,當地時間本週二上午7:55,阿雷西博 3座支撐塔頂部折斷,900噸的儀器從492英尺(150公尺)高處掉落,學習中心也遭受了嚴重破壞。

NSF主任沙登諾曼‧潘區那門(Sethuraman Panchanathan)說:「我們為發生這種情況感到難過,但也感謝沒有人在事故受傷。我慶幸當工程師告知NSF構不穩定時,我們認真看待這項警告,並且暫停運作。」

「我們現在要做的工作是評估損壞,尋找其他方法恢復天文台的業務,並努力繼續支持科學界和波多黎各人民。」

阿雷西博天文台始建於1960年,於1963年落成,它是以山谷地勢興建,如同朝天的圓碗。電波圓盤直徑為305公尺,是當時最大的電波望遠鏡。雖然它無法轉動,但可以透過移動支架上的電波儀器,達到等同20度角的調整。

在1974年,阿雷西博望遠鏡進行一項別開生面的行動,它向距離地球25,000光年的武仙座M13球狀星團,發送了一串由1,679個二進位數字組成的信號,稱為「阿雷西博信息」(Arecibo Message),俗稱「給外星人的信」。該訊息約略說明了太陽系、地球和人類的基礎資料,包括1~10的數字、太陽系的組成、地球最特別、基礎生命化學元素、核苷酸化學式、DNA雙螺旋、人類的外形、望遠鏡的口徑和波長。

除阿雷西博天文台以外,還有另一座類似的無線電望遠鏡,就是在中國大陸貴州的「500公尺球面無線電望遠鏡」,簡稱FAST,被稱為中國天眼。

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