木星土星400年一次的「大合相」 或許是耶誕降生的「伯利恆之星」

星空模擬軟體所預想的木星土星大合相。(圖/SPACE.COM)

最近,在無雲的夜空會看到兩個明亮的星星彼此相當接近,那是我們太陽系的木星與土星,木星的視星等達到-2.9等,而土星也有0.2等,如此接近將令人印象深刻。這是因為土星與土星正運合到同一側,也就是「合」,但是今年更為特殊,兩星出現了更罕見的「大合相」,時間就發生在今年冬至(12月21日),兩星的視覺距離僅有6弧分,幾乎就像貼在一起,上一次出現是400年前,就知道多麽罕見。有些學者認為,新約聖經提到,耶穌降生前出現的預示:伯利恆之星,或許就是2000年前的一次木星土星大合相。

「大合相」之所以被稱為「偉大的結合」(Great conjunction),是因為對於古代的天空觀察者來說,木星與土星是天空中,移動最慢的兩個星。木星要花費將近12年,才能公轉太陽一周,而土星則更久,需要花費29.5年的時間,才能完成繞行太陽一周。由於它們各自的緩慢移動,木星與土星要是能夠「天頂峰會」,確實是很不尋常的。在大多數情況下,這種會合平均大約每20年發生一次。

星空模擬軟體設想的,在望遠鏡裡看到的大合相,木星與土星罕見同框。(圖/WIKI)

但是今年出現的大合相,又更不尋常,可以稱為「超級大合相」在12月21日,我們會看到木星和土星相隔僅6弧分,這等於0.1度,大約僅是月球寬度的五分之一,幾乎就要黏在一起了!。

木星土星如此接近的頻率是多少?一些網站說是將近400年,有些說法則是「近800年」。確實,上一回,兩個行星如此接近是在1623年7月16日,當時它們相距僅5弧分。但是,當年的觀測條件不算好,因為在溫帶緯度地區(例如紐約,巴黎或東京),木星土星正好在太陽的方位,所以看不見這兩個行星。

這並不是說1623年的大合相,人類就沒機會看。如果居住赤道地區,比如南美洲北部,中部非州或印度尼西亞、新加坡,那麼1823年7月16日晚間,就會在西北偏西的暮色天空中,同時看到地平線附近的木星和土星。

時間再往前追溯,世界上大多數人都有機會看到的「超級大合相」是在1226年3月5日,當時木星與土星的視覺距離僅有2弧分。

使用軌道模擬器,研究了一下從公元元年到3000年,木星和土星相距6弧分的機會有幾次?結果發大合相不是每回都見的到,有時與太陽在同一側,或是緯度太低而無法被大多數人看到。 平均算下來,大約375年會出現一次。

3000年來的超級大合相(木星土星視距離6弧分以內),僅有這麼幾次。(圖/SPACE.COM)

請注意,這是平均值,上一次廣泛可見的大合相是1226年,與現在相隔800年,但是下一回的大合相出現在2080年3月15日,「僅」隔了60年,說不定懂養生的朋友有機會看的到。

另一個有趣的話題是,超級大合相是不是「伯利恆之星」?剛好聖誕節即將到來,這成了不錯的話題。有著「星空的立法者」之稱的偉大天文學家克卜勒(Johannes Kepler)在研究1603年的大合相時,就認為「伯利恆之星」可能是罕見的連續大合相,他算出在公元前7年,木星與土星曾經出現3次合相,分別是5月、9月與12月。

第一次合相交匯,發生在公元前7年5月29日,方位在日出前的東方,大概啟發了東方三賢士。中間的2次合相,發生在9月30日,可能增強了他們尋找聖者的決心,而第3次,也就是最後合相出在12月5日,此時他們到達猶太地區,與希律王會面,而希律王將他們送到伯利恆去了。

當然這只是一種說法,對於伯利恆之星是哪種星象,各家有各家的看法。

但是,必須承認的是,木星和土星的會合,每20年發生一次,但是像公元前7年的一年三現卻實很少見,平均每180年才會發生一次。離我們現在最近的一次是在1981年,而下一次要到2239年才會再次發生。如果3賢士很關注木星與土星,那麼在公元前7年的3次合相,肯定會被視為獨特。

3賢士可能把大合相視為聖者出的吉兆,但是其他占星師不一定抱持同樣看法,比如最近在網路上廣傳的印度占星男孩認為,木星土星相合,預示著新一波的疫情,或是更大的災難,所幸目前沒看到。我們不需要什麼吉兆,自然更不歡迎惡兆,只要萬事平安也就夠了。

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