大腦大的哺乳動物容易滅絕 英研究解密箇中原因

英國研究發現,哺乳類動物如靈長類若腦部容量較大,族群數量會較少而較容易滅絕。(圖/美聯社)

為了解哪些動物容易滅絕,以即早進行保育,英國瑞丁大學研究團隊,在使用統計模型研究656種不飛行的陸地哺乳動物,其大腦、體重、飲食與族群數的關係後發現,哺乳動物如靈長類的腦部大小,與該類物種的數量存在著因果關係。大腦大的哺乳動物因需要更多熱量而數量較少,物種滅絕的風險也較高。

眾所周知,體格壯碩與食量會影響人口密度;但科學家認為,較大的腦容量雖然給該物種開發資源的能力,進而提升物種數;但因為需要更多食物與資源,腦部太大也可能導致物種數下降。

為驗證此一假說,研究團隊針對656種不飛行的陸地哺乳動物,分析其腦容量大小、體重、飲食與數量之間的關係。研究發現,除人類外,靈長類動物與肉食哺乳類動物中,大腦大小與物種數量多寡的關係尤為明顯;不過,這樣的因果關係是否存在於嚙齒類動物與有袋動物,仍有待研究。

此外,研究也發現擁有類似飲食習慣與體重的不同物種,大腦大的往往較大腦小的數量來的少。例如,巴巴利獼猴平均體重為24磅,大腦重3.3磅,每平方公里平均數量為36隻,這數量幾乎是大長臂猿的3倍。

研究解釋,像猴子、狐狸、老虎等哺乳動物,如果擁有較大的腦容量,就需要更多熱量維持腦運轉,這意味需要更多食物與資源來提供熱量,也等於需要更高的謀食或狩獵技巧,從而使其生存挑戰更高。

至於為何部分動物的腦部較大,研究人員認為這是因為牠們搜索與捕獵食物的技巧高超,需要更強大的認知能力,從而使其大腦成長的較大。研究團隊總結,「擁有大腦袋讓牠們更聰明,但這也阻止牠們繁衍為數量豐富的族群」。

當然,影響物種數量的因素多元,如不同的環境有不同的穩定性與競爭物種,這些都可能造成影響,腦容量並非唯一的影響變數。但該研究指出哪些物種可能因腦容量而數量較少,通常數量較少的動物較容易滅絕,故這項研究可供人們即早進行保育措施。

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