馬斯克的火箭回收新創意:機械臂直接抓住降落的火箭

SpaceX正在研發超大型火箭「星艦」,它的回收需要有新方法,由發射塔的機械臂直接抓住。(圖/SpaceX)

SpaceX為當代最頂尖的民間太空公司,其原因就在持續不停的創意。首席執行長兼創始人伊隆‧馬斯克(Elon Musk)又有了新點子,他認為超級重型火箭(Super Heavy)的返回,應該由發射塔的機械臂來抓住它,這樣降落安全性更高,火箭本身也可省略登陸腳架。

新阿特拉斯(New Atlas)報導,目前SpaceX憑著其他同行還未掌握的「獨門絕活」-可回收重複使用火箭,幾乎攏斷了太空行業,其他太空公司目前也試圖學習,例如Rocket Lab,他們要用降落傘來回收火箭,另外藍色起源(Blue Origin)也在研發相當類似的腳架式降落火箭。不過SpaceX現在還在進步中,他們正在思考更大型的火箭助推器該如何降落。

馬斯克最近在自己的推特上說,他有了一個新主意,就是讓火箭降落到發射塔旁邊,然後發射塔伸出巨大的機械臂抓住火箭,並由火箭上的格柵鰭來承擔負載。

馬斯克解釋,這樣做有多種好處,一來是省去火箭助推器底部的降落腳架,而且直接飛回發射架,可以更快的重複使用。馬斯克補充說,在理想狀況下,這枚剛完成任務的火箭助推器,可以「在一個小時內重新起飛」,這聽起來過於雄心勃勃,但是馬斯克和SpaceX團隊,不會被指責異想天開。

上個月,SpaceX的超重型火箭的測試原型,進行第8次實驗任務,代號為SN-8的星艦火箭成功發射,並且在高空完成姿態改變、水平飛行等重要測試,飛行時間達6分鐘之久。然而就在返回降落時,因降落速度過快而重砸地面立即爆炸,所有觀眾都感到相當可惜。馬斯克樂觀的說,SN-8雖然爆炸,但是飛行過程相當成功,他也很滿意取得到的測試資料。

不過,他可能正在思考最後降落失敗的部分該如何改進,更大更重火箭並不容易保持平衡,那麼由發射塔機械臂來協助固定,能否表現的更好。

上週馬斯克表示,SpaceX不會受到SN-8的降落失敗影響進度,會在未來「幾個月」內,開始對2具超重型火箭原型進行飛行測試。目前在德州博卡奇卡開發基地(Boca Chica),已發現SN-9測試火箭在組裝工廠裡。

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